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¿Qué es América Latina?

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¿Qué es América Latina?

Mapa del continente americano.

Perry Castañeda Library Map Collection, University of Texas

América Latina es un término que engloba conceptos geográficos, lingüísticos, territoriales y culturales. Hablar de América Latina es hablar de un continente unido por el idioma y la historia de la conquista, pero también de uno marcado por la diversidad de sus pueblos y sus tradiciones, su cultura, su gastronomía y su política y trayectoria económica. Es la historia de los mayas pero también la de los incas y los aztecas y la de las culturas precolombinas. Es poder ir a playas paradisiacas en México y comer unos tacos pero también recorrer los paisajes solitarios y agrestes de la Patagonia. Refugiarse en los Andes, correr olas, visitar ruinas, buscar ciudadelas perdidas, bailar salsa y tango, cantar rock argentino, cultivar maíz y sembrar papa, degustar una pupusa, recorrer el Amazonas, tomarse un mate, un pisco sour, leer Cien años de soledad y conocer la historia de Bolívar y San Martín. Eso es solo parte de América Latina. Un continente lleno de historias, perseverancia, bonanza, pobreza, inequidad y maravillas.

En 1492 Cristobal Colón cruzó el Atlántico y llegó a una isla a la que nombró San Salvador. Aún cuando la historia hace referencia al descubrimiento de un “nuevo mundo”, es evidente que ya existían poblaciones en el continente americano. Las cifras, sin embargo, son sujeto de mucho debate entre académicos pero algunos como Edwin Williamson la sitúan cerca de 50 millones de personas. Después de la incursión de Colón, para 1500 Pedro Alvares Cabral conquistó Brasil en nombre de Portugal y en 1519 Pedrarias Dávila fundó Panamá. Ese mismo año Hernán Cortes capturó al líder azteca Montezuma y en 153O Pizarro y sus hombres llegaron a Cajamarca en Perú, marcando lo que sería el declive del imperio incaico y la presencia definitiva de los españoles en el continente con el establecimiento del Virreinato.

Hoy, mas de 500 años después, ese vasto territorio que impresionó a los exploradores de antaño es ahora conocido como América Latina e incluye a México, Guatemala, Honduras, Haiti, El Salvador, Nicaragua, Costa Rica, Honduras, Panamá, Cuba, República Dominicana, Colombia, Ecuador, Bolivia, Brasil, Venezuela, Perú, Puerto Rico, Uruguay, Paraguay, Puerto Rico, Chile y Argentina. Según la Real Academia de la Lengua Española, la expresión América Latina "es el conjunto de países del continente americano en los que se hablan lenguas derivadas del latín (español, portugués y francés), en oposición a la América de habla inglesa. Para referirse exclusivamente a los países de lengua española es más propio usar el término específico Hispanoamérica o, si se incluye Brasil, país de habla portuguesa, el término Iberoamérica". Por tanto, el término no comprende países ubicados en el continente como Belice, Surinám, Guyana, Guyana Francesa, Estados Unidos o Canadá ni las islas caribeñas anglosajonas como Jamaica, Barbados, Antigua y Barbuda, Santa Lucía, San Kitts y Nevis, San Vicente y las Granadinas, Dominica, entre otras.

El término América Latina o Latinoamérica es una construcción lingüística que aparece circa los 1850 como parte del movimiento pan-latino presente en círculos intelectuales franceses de la época. Uno de sus principales exponentes, Michel Chevalier, emplea el término para fortalecer el argumento que Francia tiene una fuerte afinidad con el continente americano dados sus vínculos “latinos” y el término es recibido favorablemente por algunos intelectuales en la región quienes en ese momento buscaban identificarse más con Francia y desligarse de España y Portugal. Napoleón III incluso usa la expresión para interferir en México, argumentando que la cultura “latina” de Francia y no las culturas “anglo-sajonas” como Estados Unidos tienen mayor relevancia en la política del país logrando así establecer a Maximiliano como emperador. A mitad del siglo XX ya el término comienza a ser usado formalmente como parte de nombres de organismos tales como la Comisión Económica para América Latina de la ONU (ECLAC) y diversos programas de estudios etc.

En América Latina el lenguaje principal es el español, seguido del portugués que se habla principalmente en Brasil. Existen, sin embargo, un número de lenguas nativas presentes en partes del continente tales como el quechua, el aimara, el guaraní, el quiche, el náhuatl, entre muchísimos otros. La población en el continente bordea los 589 millones (cifras Banco Mundial de 2011) y la principal religión es el Catolicismo (casi 500 millones- 70% de la población).

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